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I farmaci psichedelici risorgono in Canada contro depressione e altre malattie
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Articolo di Redazione
18 aprile 2021 18:12
 
 La malata terminale di cancro Andrea Bird gestisce la sua ansia e stress con farmaci psichedelici, che stanno riemergendo in Canada per curare condizioni di salute mentale come ansia e depressione.
A questa donna di 60 anni è stato diagnosticato un cancro al seno nel 2012. Nonostante i trattamenti, la malattia è tornata cinque anni dopo, con metastasi nei polmoni, nelle ossa e nel cervello.
Mentre cerca un modo per affrontare la sua malattia incurabile, Bird usa la psilocibina, una sostanza psicoattiva a base di funghi allucinogeni che è stata bandita negli anni '70.
"È stata la cosa più utile che ho fatto per accettare il fatto che la mia vita sta finendo molto prima di quanto pensassi", ha confidato Bird all’agenzia AFP.
"Sto ancora morendo", ha aggiunto naturalmente, ma la psilocibina "mi fa sentire come se potessi alzarmi in piedi".
"Amo davvero la mia vita, davvero non voglio morire, ma devo trovare un modo per arrendermi a ciò che sta realmente accadendo".
Bird, che vive nella provincia dell'Ontario, è tra i 30 canadesi - la maggior parte dei quali rischia la morte - con il permesso ufficiale da agosto 2020 di usare la psilocibina per motivi medici.

TheraPsil, un'organizzazione senza scopo di lucro con sede nella Columbia Britannica, ha aiutato la maggior parte di loro a ottenere esenzioni dalla legge canadese sulle droghe e sulle sostanze controllate per "trattamento compassionevole". Ha anche messo in contatto i pazienti con medici e terapisti che supervisionano l'uso di droghe.

Questi casi di test nascono dall'interesse crescente di ricercatori e investitori, nonché da una spinta pubblica a riconsiderare i divieti su psilocibina, LSD (acido lisergico), DMT (triptamina allucinogena), mescalina e altre sostanze che alterano la mente come l'MDMA, popolarmente noto come ecstasi.
Negli Stati Uniti, lo stato dell'Oregon ha legalizzato la psilocibina per uso terapeutico a novembre.
Gli psichedelici sono stati usati dai popoli aborigeni per migliaia di anni, ma i ricercatori occidentali hanno iniziato ad approfondire le loro proprietà e potenziali usi solo a metà del secolo scorso.
Quelle indagini si sono fermate, tuttavia, quando queste sostanze sono diventate rapidamente simboli della controcultura e del movimento anti-establishment degli anni '60 e sono state bandite.

Ma negli ultimi 20 anni, la tenacia di alcuni ricercatori, insieme a una crisi di salute mentale e un cambiamento nell'opinione pubblica con una maggiore tolleranza nei confronti di droghe come la cannabis - il cui uso ricreativo è stato legalizzato in Canada nel 2018 - ha aperto la strada alla rinascita degli psichedelici.

"Ora ci sono più persone disposte a privilegiare i fatti piuttosto che il peso politico", ha affermato Rotem Petranker, direttore associato del Programma di ricerca per gli studi psichedelici presso l'Università di Toronto, che analizza gli effetti del microdosaggio di queste sostanze sull'umore e sulla creatività.
I ricercatori stanno anche studiando i possibili benefici di queste sostanze nel trattamento della depressione, dell'ansia, del disturbo da stress post-traumatico (PTSD), delle dipendenze e dell'anoressia.
Gli studi clinici più avanzati si concentrano sull'uso della psilocibina per la depressione grave o resistente al trattamento e dell'MDMA per il disturbo da stress post-traumatico.

Alcuni studi mostrano risultati promettenti
Un recente studio clinico condotto dalla Johns Hopkins University (Baltimora, USA), che ha appena aperto un centro di ricerca dedicato agli psichedelici, ha dimostrato che due dosi di psilocibina, accompagnate da psicoterapia, producevano effetti "ampi, rapidi e prolungati" su pazienti con gravi depressione.
Lo studio ha rilevato che il 71% dei 24 partecipanti ha mostrato una riduzione di oltre la metà dei sintomi dopo quattro settimane, mentre il 50% è andato in remissione.
Un altro studio su piccola scala che ha coinvolto 59 partecipanti, condotto dal Center for Psychedelic Research presso l'Imperial College di Londra, ha dimostrato che la psilocibina è "almeno altrettanto efficace" degli antidepressivi convenzionali, ha detto il team di ricerca questa settimana, anche se ha chiarito che sono necessari studi più ampi.

"Stiamo vivendo una rivoluzione in psichiatria", ha detto all'AFP Alexandre Lehmann, un neuroscienziato cognitivo che insegna alla McGill University di Montreal.
"Ci sono nuovi approcci per alleviare e curare problemi di salute mentale gravi e invalidanti che colpiscono un gran numero di persone e per i quali attualmente non ci sono buone soluzioni", ha aggiunto.

Dalla sua scoperta negli anni '50, i trattamenti farmacologici per la depressione non sono praticamente cambiati.
Gli antidepressivi convenzionali, che prendono di mira principalmente la serotonina, un ormone chiave che regola l'umore, sono stati criticati per la loro lentezza ad agire e per i loro effetti collaterali, che includono emozioni intorpidite e riduzione della creatività.
Inoltre non sempre funzionano, dice Nisha Ravindran, psichiatra e professore all'Università di Toronto.
"Sappiamo che gli antidepressivi standard non aiutano una percentuale significativa della popolazione. Infatti, più del 30-40% semplicemente non risponde e richiede alternative", ha detto.
Per alcuni pazienti, le sostanze psichedeliche possono venire in loro soccorso attraverso un nuovo modello di terapia che prevede un numero limitato di dosi, fornendo una "esperienza trasformativa" che potrebbe affrontare i loro problemi principali.
Gli psichedelici possono causare una profonda alterazione della percezione e della coscienza. L'esperienza è imprevedibile e per alcuni può sembrare mistica o soprannaturale.

Sebbene non si sappia ancora molto su come funzionano questi farmaci, i ricercatori ritengono che agiscano sulla rete cerebrale associata a pensieri introspettivi e rimuginando, "intorpidendo temporaneamente l'ego", spiega Lehmann.
Gli studi sugli animali suggeriscono che migliorano la plasticità cerebrale, aiutando a riorganizzare le connessioni neurali.

Gli psichedelici hanno una bassa tossicità e generalmente non creano dipendenza, ma possono causare paranoia e attacchi di ansia, specialmente a dosi elevate. I ricercatori non sono ancora sicuri della natura che crea dipendenza dell'MDMA, un derivato delle anfetamine.
Negli usi terapeutici, le dosi vengono preparate nei laboratori e l'esperienza è controllata, quindi "i rischi sono limitati", ha detto Lehmann.
Le sostanze rendono i pazienti più sensibili alle loro emozioni e consentono loro di esaminare i propri pensieri da una nuova prospettiva.
"Gli psichedelici sono catalizzatori per la psicoterapia", ha detto Lehmann.

Prima di ricevere il permesso del governo per usare le droghe, Bird aveva provato due volte di nascosto sostanze psichedeliche, ingerendole a casa in compagnia di una "guida". Ha preparato e bevuto un tè ai funghi allucinogen che ha portato a diverse ore di sogni ad occhi aperti "vividi". Ci sono voluti mesi di analisi per dar loro un senso, dice.
"La morte è apparsa un paio di volte, ma non mi ha affatto spaventato ... mi stava solo aspettando", ha raccontato a proposito della sua prima esperienza alla fine del 2018.
"Era l'idea che questo accadesse a tutti, che la vita è un dono che abbiamo per un po' e poi dobbiamo restituirlo. E questo mi è stato molto chiaro".
Da quando il cancro si è diffuso al cervello, Bird, su consiglio dei suoi medici, ha ridotto la sua assunzione del farmaco e ora prende microdosi.
Il potenziale beneficio medico delle sostanze psichedeliche ha suscitato l'interesse di un numero crescente di investitori negli ultimi anni.

Alcune startup sviluppano trattamenti basati su queste sostanze, mentre altre aprono cliniche di terapia psichedelica.

Diversi sono quotati in borsa, in particolare a Toronto e New York, dove numerose società di cannabis già scambiano le loro azioni.
L'azienda britannica Compass Pathways, uno dei pesi massimi del settore, ha attualmente un valore di oltre 1,8 miliardi di CAD (1,4 miliardi di dollari) sul Nasdaq.
Field Trip Health è una di quelle aziende che scommettono sulle sostanze psichedeliche.
Fondata a Toronto nel 2019, ha già aperto cinque cliniche in Canada e negli Stati Uniti e prevede di costruire una rete di 75 cliniche in Nord America entro il 2024.
"La psichedelica sta prendendo piede", ha detto ad AFP Ronan Levy, uno dei suoi fondatori.
L'azienda offre psicoterapia con basse dosi di ketamina, un anestetico dissociativo legale per uso medico e che può indurre uno stato di trance o un senso di disconnessione tra il corpo e la mente.

La ketamina è stata utilizzata in chirurgia dagli anni 60. Alcuni studi suggeriscono che può alleviare rapidamente i sintomi nelle persone con depressione resistente al trattamento.
Con pareti ricoperte di muschio, diffusori di oli essenziali e comode poltrone, la clinica Field Trip Health, situata in un quartiere alla moda di Toronto, in un loft con tubi a vista e affacciata sull'iconica CN Tower, dà la sensazione di trovarsi in una spa.
La clinica è accessibile a coloro che soffrono di depressione o di un altro disturbo mentale resistente al trattamento, il che significa che i pazienti hanno già subito almeno due tipi di terapie convenzionali.
Un trattamento tipico, che costa CAD 4.700 ($ 3.700), include sei dosi di ketamina e una decina di sedute di psicoterapia.
Reclinati su una sedia a gravità zero con una maschera sugli occhi e musica nelle orecchie, i pazienti lasciano che una pillola di ketamina si dissolva sotto la lingua per essere trasportati in una "corsa" di circa un'ora.
Un terapista rimane nella stanza e poi parla con i pazienti.
Mathieu, un canadese di 35 anni che ha subito un trattamento nel giugno 2020 e ha chiesto solo di essere identificato con il suo nome, ha definito l'esperienza "davvero potente".
"Ho avuto l'impressione di spezzarmi in mille pezzi e di essere ovunque allo stesso tempo", ha detto all’AFP.
"Quando sono tornato, c'era una finestra di un'ora in cui le mie emozioni si sentivano pure; quello che avevo in mente veniva fuori senza preoccupazioni, non avevo filtri".

A parte il clamore e i risultati iniziali promettenti, l'uso della ketamina nella cura della salute mentale non è universalmente approvato.
La durata dei suoi effetti sembra essere limitata e i critici sottolineano i rischi di dipendenza e altre possibili complicazioni. Non c'è nemmeno consenso sul valore di combinare il suo utilizzo con la psicoterapia.
Negli Stati Uniti, molti sono preoccupati per l'aumento di cliniche private che offrono ketamina per via endovenosa senza un follow-up psichiatrico sistematico.
Per Jeffrey Lieberman, capo psichiatra presso il Columbia University Medical Center, è un segno preoccupante che "la pratica è andata avanti rispetto alla ricerca".
Più in generale, altri osservano che mancano ancora prove evidenti sui benefici degli psichedelici e che sono necessari studi clinici sempre più ampi.

Alcuni ricercatori sono anche preoccupati che l'attuale mania commerciale e l'entusiasmo tra i sostenitori tradizionali dia l'impressione che gli psichedelici siano una "pillola miracolosa", portando alcuni a provarli da soli, rivolgendosi anche a sostanze di bassa qualità.
In Canada sono emersi rapporti di persone che si rivolgono a terapisti senza licenza e sostanze psichedeliche di contrabbando per la crescita personale o per alleviare la stanchezza pandemica, inaugurando un fiorente mercato nero.
I sostenitori della terapia con ketamina ritengono, tuttavia, che aiuta a gettare le basi per l'uso futuro di sostanze psichedeliche classiche come la psilocibina, e proiezioni più entusiaste suggeriscono che i primi nuovi trattamenti saranno approvati nei prossimi anni.
La Food and Drug Administration (FDA) statunitense ha già detto di essere ricettiva all'idea: nel 2017 ha concesso una designazione di "terapia rivoluzionaria" per i test con psilocibina e MDMA.

In Canada, un paese pioniere nell'industria della cannabis, la legalizzazione delle sostanze psichedeliche non è ancora all’ordine del giorno, ma il ministro della Sanità Patty Hajdu ha detto di essere disponibile a sostenere la ricerca e "(aiuterà) a portare avanti questo confronto".
Oltre alle esenzioni per i pazienti, il governo ha appena autorizzato 19 operatori sanitari a testare personalmente la psilocibina nel tentativo di comprenderne gli effetti e addestrare su come usarla in un contesto terapeutico.
Il Paese ha anche annunciato l'intenzione di ripristinare l'accesso a farmaci soggetti a restrizioni, compresi gli psichedelici, attraverso il suo Programma di accesso speciale, che consente ai medici di richiedere l'uso di sostanze non ancora approvate per l'uso clinico in situazioni estreme. Una consultazione pubblica si è conclusa a metà febbraio.
Se approvate, le richieste verranno gestite caso per caso, il che significa che l'accesso a queste terapie potrebbe essere reso più facile per alcuni pazienti.

Bird ammette di essere stata titubante prima di parlare pubblicamente del suo uso di sostanze psichedeliche, ma ha ritenuto che fosse importante farlo per aiutare a "rimuovere lo stigma" e "cercare di illuminare questa opzione per altre persone".
"Non sono molto avventurosa quando si tratta di droghe", ha detto. "Ma mi è stato davvero utile ... Allora perché nasconderlo?"

(agenzia AFP – France Press del 17/04/2021)
 
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